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[学习交流] 关于冠词a和an

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发表于 2016-8-3 10:22:00 | 显示全部楼层 |阅读模式
  请思考一下题目里的问题:英文单词中,a/?/和an/?n/这两个不定冠词,哪一个最先出现?

  这个二选一的问题,每个人回答正确的概率应是50%。然而,在词汇课堂上,笔者发现,绝大多数的学生会认为a是先于an出现的。原因很简单,an是a的变形嘛,只有在修饰的单词以元音开头的时候才会用an。

  其实,这个想法是错误的,但这个错误又是可以理解的。为什么呢?

  因为我们在刚刚开始学习英文的时候,就被灌输了这样一个观念:an是a的变体或变形。所以,多数人认为先有a,后有an也就不难理解了。但实际上,“an是a的变体或变形”这个观念本身是错误的。

  在古英语中,a和an的原始形态为ān/a:n/,意为“一”,本来是个数词,后来演变为我们现在熟悉的不定冠词,表示“一个”。比如,ānstān/sta:n/(stān就是英文中的stone),意为“一块石头”。德语中的一个姓氏Einstein,实际就是由Ein和Stein两个词复合而成,理解成英文即为“anstone”,这就是我们熟悉的科学家Einstein爱因斯坦名字的字面意思。

  所以,相信你已经看出来了,现代英语中的an是直接承袭自古英语中ān的形态,所以它是要早于a出现的。

  那a又是怎么来的呢?

  我们先来复习一个基础知识:a和an作为不定冠词,在修饰名词的时候,如果该名词是以辅音开头,那么需要使用a来修饰,比如afool“一个傻瓜”;如果以元音开头,则需要使用an来修饰,比如anidiot“一个二货”。注意,这里所说的元音指的是元音音素,并非元音字母,比如一个小时-anhour,一项荣誉-anhonour(hour和honour里的h并不发音,所以首音分别为元音/au/和/?/)

  可以看出,用a还是an,要看修饰的名词的首音是元音音素还是辅音音素。在古英语ān“一个”这个单词的演变中,如果所修饰的名词的首音为元音音素,则ān中的鼻音n会被保留,如anapple,与古英语中的ān?ppel形式一致;如果所修饰的名词的首音为辅音音素,则ān中的鼻音n会被弱化,直至最后消失。对比现代英语astone与其在古英语中的写法ānstān,就能看出ān在这种情况下已经演变为a。

  那么,ān的形态一分为二,在元音音素之前用an,辅音音素之前用a的这种变化,对于英语单词的构成有哪些影响呢?

  最直接的影响,就是出现了一些“被误解”的单词。比如单词nickname“昵称”,它的本来面目应该写作anickname,字面含义为“analsoname”,即另一个名字(比如英文名Michael,其昵称为Mike)。可在日常对话中,当anickname读在一起的时候,an中的n,与ickname中的i会连读,导致这里使用的冠词到底是a还是an傻傻分不清楚。于是,一个“错误的”单词就此诞生,成为了我们现在熟悉的nickname这个词。与之相反的例子也有不少,比如apron这个单词,意为“围裙;停机坪”。它的本来面目是napron,加上冠词a,即anapron,意为“一条围裙”。然而,同样是因为连读的关系,是anapron还是anapron依然无法区分。因此,本来的napron,就变成了现在的apron。

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